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L a varicela es una infección muy contagiosa. Provoca una erupción cutánea que pica, consistente de manchas pequeñas que pueden formar ronchas, ampollas o costras.

  1. ACERCA DE LA VARICELA

    La varicela es una infección común causada por el virus varicela zóster. Se estima que podría afectar a entre 80 y 90 millones de personas en todo el mundo al año.

    Es más común en niños menores de 10 años, pero se puede contraer a cualquier edad. Una vez que se ha tenido la varicela, es poco probable que la vuelva a contraer.

    En la mayoría de los casos, la varicela generalmente desaparece sola después de aproximadamente una semana. Una vez que han desaparecido los síntomas, el virus permanece latente en el cuerpo durante el resto de la vida. El virus puede reactivarse en algún momento posterior. Esto causa culebrilla (herpes zóster) que es una enfermedad relacionada causada por el mismo virus varicela zóster.

    La varicela se puede contraer en cualquier momento del año, pero es más común en invierno y primavera.

    Existe una remota probabilidad de que usted contraiga la varicela más de una vez, especialmente si tiene un sistema inmunológico debilitado (por ejemplo, si tiene VIH/SIDA o toma medicamentos que suprimen el sistema inmunológico).

  2. SÍNTOMAS DE LA VARICELA

    Usted comenzará a tener síntomas entre 11 y 21 días después de la infección. Los síntomas iniciales de la varicela incluyen:

    • dolor de cabeza

    • fiebre

    • dolor de garganta

    • tos o estornudos

    • sensación de malestar general

    Un día o dos después de la aparición de los primeros síntomas, le aparecerá una erupción en la piel formada por manchas rojas, pequeñas y planas. Las manchas llenas de líquido generalmente pican mucho y son de distintos tamaños. Generalmente le saldrán manchas primero en el rostro y cuero cabelludo, que luego pueden extenderse al pecho, brazos y piernas. También podría tener manchas dentro de la boca y la nariz.

    Las manchas pueden volverse pústulas (ampollas con pus). Las ampollas generalmente formarán una costra en unos días y normalmente demoran unas dos semanas en sanar completamente. En general no dejan cicatrices, salvo si se infectan. Esto sucede si usted las rasca.

    La gravedad de la infección de varicela es variable; es posible que los niños tengan la infección pero no presenten síntomas. La varicela es más grave en adultos. 

    La varicela no siempre es la causa de estos síntomas, pero si los tiene, consulte a un médico.

  3. COMPLICACIONES DE LA VARICELA

    En personas que por lo demás son sanas, la varicela generalmente es una infección leve y los problemas serios son poco comunes. La varicela puede ser más seria en adultos, bebés o personas que tienen un sistema inmunológico debilitado, como aquellas que tienen VIH/SIDA o que están tomando medicamentos que anulan el sistema inmunológico.

    En ciertas ocasiones, las personas sanas tienen otros problemas como consecuencia de la varicela. Por ejemplo, las manchas o el sarpullido pueden infectarse. Esto puede retrasar el proceso de curación y puede dejarle cicatrices.

    La complicación más frecuente y peligrosa de la varicela es la neumonitis (inflamación del tejido pulmonar). Usted tiene más probabilidades de tenerla si fuma.

    A veces, aunque con muy poca frecuencia, la varicela puede causar encefalitis (inflamación del cerebro) o neumonía (una infección en los pulmones). Algunos niños y adultos pueden desarrollar ataxia, que provoca inestabilidad y pérdida de coordinación. Esto generalmente sucede entre una semana y 10 días después de contraer la infección de varicela. La ataxia generalmente comienza a mejorar en unas semanas, pero puede persistir al menos dos meses. La mayoría de las personas se recuperan sin ningún tratamiento.

    El virus varicela zóster puede reactivarse en algún momento posterior de la vida. Si esto sucede, usted tendrá culebrilla. La culebrilla causa una erupción con ampollas y generalmente aparece a un lado del cuerpo. Puede ser muy doloroso. Una persona con varicela no puede trasmitirle la culebrilla, pero una persona con culebrilla puede trasmitirle la varicela si usted no la ha tenido antes.

  4. CAUSAS DE LA VARICELA

    La varicela es causada por el virus varicela zóster y es muy contagiosa.

    Si usted no ha tenido varicela y alguien que vive con usted la tiene, la probabilidad de que usted la contraiga es muy alta.
      
    El virus generalmente se contagia de una persona a otra a través del aire en las diminutas gotitas de saliva o moco que se expulsan cuando se estornuda o tose. También puede trasmitirse de una persona a otra al tocar el líquido de una ampolla de varicela, directamente de una persona infectada o de artículos como prendas de vestir que han estado en contacto con las ampollas rotas.
      
    Si usted tiene varicela, puede contagiar el virus alrededor de uno a dos días antes de que la erupción brote. Y continuará siendo infeccioso hasta que se hayan formado postillas, generalmente cinco a seis días después del comienzo de la enfermedad. Los niños deben quedarse en casa y no ir a la escuela o a la guardería durante este tiempo.
      
    Una vez que usted tuvo varicela, generalmente será inmune y no la contraerá nuevamente. Sin embargo, en muy raras ocasiones las personas pueden contraerla nuevamente.
      
    También es posible que la varicela se contraiga de alguien que tiene culebrilla, a través del contacto con el líquido proveniente de la erupción de la culebrilla. Sin embargo, no es posible contraer culebrilla de alguien que tiene varicela.

  5. DIAGNÓSTICO DE LA VARICELA

    En la mayoría de los casos, la varicela puede diagnosticarse por la erupción característica. Si ha estado recientemente en contacto con alguien que tiene varicela esto puede ayudar a confirmar su diagnóstico.

    Si está embarazada o si tiene un sistema inmunológico debilitado y entra en contacto con la varicela, es muy importante que consulte a un médico lo antes posible.
      

  6. TRATAMIENTO DE LA VARICELA

    No existe un tratamiento específico para la varicela y normalmente usted mejorará sin ningún medicamento.

    Autoayuda

    • Beba suficiente líquido
    • Vístase adecuadamente para no tener demasiado calor o frío.
    • Use telas lisas de algodón para reducir la irritación de la erupción.
    • Mantenga sus uñas cortas para evitar lesionarse la piel al rascarse.

     Puede mantener la piel fresca (usar ropa liviana y lavarse o pasar una esponja sobre la piel con agua tibia para ayudar a aliviar la picazón). Esto también ayudará a bajar la alta temperatura. Agregar entre media y una taza de bicarbonato de soda a un baño caliente puede calmar la picazón.

    Medicamentos

    Las manchas de la varicela en general pican mucho, pero procure no rascarlas. Las cremas para la piel que contienen crotamitón e hidrocortisona pueden aliviar y reducir la picazón de la erupción. Los analgésicos como paracetamol (acetaminofén) o ibuprofeno pueden ayudarle a reducir la fiebre y el dolor. Lea siempre el prospecto de información al paciente que viene con el medicamento, y si tiene preguntas, consulte al farmacéutico.

    El médico puede recetarle un medicamento más fuerte, llamado maleato de clorfenamina, para aliviar la picazón. Se ingiere oralmente y es apropiado para niños de más de un año de edad. Algunas personas podrían tomar antihistamínicos, pero no hay evidencia suficiente que sugiera que éstos reducen la picazón.
    Si desarrolla complicaciones serias por la varicela, en especial, neumonitis o encefalitis, podría recibir medicamentos antivirales para tratar de eliminar el virus más rápidamente. El aciclovir es un medicamento que ayuda a combatir el virus varicela zóster. Si lo toma el primer día de su enfermedad, la varicela probablemente será más leve. Como efecto secundario, el aciclovir puede a veces causar diarrea y náuseas.

    Es posible que también ofrezcan darle una inyección que contiene anticuerpos (proteínas producidas por el sistema inmunológico que generalmente combaten las bacterias y los virus) para ayudarle a combatir la varicela. Sin embargo, debe darse la inyección en no más de 10 días de entrar en contacto con alguien infectado de varicela para que funcione.

    La disponibilidad y el uso de los distintos tratamientos pueden variar de un país a otro. Consulte a su médico acerca de sus opciones de tratamiento. 

  7. PREVENCIÓN DE LA VARICELA

    Si tiene varicela, procure mantenerse alejado de personas que no la hayan tenido, especialmente de mujeres embarazadas, bebés recién nacidos y aquellas que tengan un sistema inmunológico debilitado.

    No envíe a sus hijos a la escuela o guardería durante cinco días a partir de la aparición de la erupción cutánea o hasta que todas las manchas hayan formado costra. No está permitido viajar en avión hasta seis días después de la aparición de la última mancha.

    Existe una vacuna que ayuda a prevenir la varicela. En algunos países, como Estados Unidos, los niños son vacunados rutinariamente contra la varicela pero en otros países la vacuna no es rutinaria. Si usted nunca ha tenido varicela y está pensando en quedar embarazada, consulte a su médico sobre la vacuna.

  8. CONSIDERACIONES ESPECIALES

    Si usted está embarazada

    Si está embarazada y entra en contacto con alguien que tiene varicela, no es un problema si usted ya ha tenido varicela antes o si ha sido vacunada. Si nunca ha tenido varicela o si no está segura, consulte a su médico lo antes posible. Puede hacerse un análisis de sangre para saber si es inmune. Si está embarazada, siempre que tenga cualquier tipo de erupción cutánea, comuníquese con su médico o comadrona.

    La varicela en la primera mitad del embarazo

    Si usted no es inmune a la varicela y entra en contacto con alguien que la tiene durante los primeros seis meses de su embarazo, existe un pequeño riesgo de que pueda afectar a su bebé. Se le podría dar una inyección de inmunoglobulina contra el virus varicela zóster. Esto es un producto de sangre humana que fortalece el sistema inmunológico por un corto período. No siempre previene el desarrollo de la varicela pero puede significar que sus síntomas sean más leves y duren menos si contrae la varicela.

    Puede darse la inyección hasta 10 días después de entrar en contacto con la varicela y antes de la aparición de cualquier síntoma. La inmunoglobulina contra el virus varicela zóster no funciona una vez que las manchas se convierten en ampollas.

    La varicela en la segunda mitad del embarazo

    Si contrae varicela en la segunda mitad del embarazo, es posible que le receten aciclovir. Si contrae varicela en las últimas etapas de su embarazo, especialmente alrededor del momento de dar a luz, su bebé puede contraer varicela. Consulte a su médico si contrae varicela en la semana de dar a luz. Usted y su bebé pueden ser tratados con aciclovir o inyecciones de anticuerpos.

    Amamantar a su bebé no implica riesgos si tiene o ha tenido varicela durante el embarazo. Cuando su bebé cumpla siete meses de edad, se le puede hacer un análisis de sangre para ver si tiene anticuerpos de varicela. Si su bebé tiene estos anticuerpos, significa que ya ha desarrollado inmunidad contra el virus y no lo volverá a contraer.

    Si contrae varicela durante el embarazo o cuando está intentando quedar embarazada, debe mantenerse alejada de otras mujeres embarazadas y bebés recién nacidos hasta que todas sus ampollas hayan formado costra.

    Si tiene un sistema inmunológico debilitado

    Si tiene un sistema inmunológico debilitado o tiene más de 65 años de edad, tiene más probabilidades de tener complicaciones serias como resultado de contraer la varicela. Si está en contacto con alguien que tiene varicela y usted no la ha tenido previamente, consulte de inmediato a su médico. La mejor forma de prevenir la infección es asegurarse de que las personas que vivan con usted estén vacunadas contra la varicela.

  9. PREGUNTAS Y RESPUESTAS

    SI TENGO VARICELA, ¿CUÁNDO PUEDO CONTAGIAR A OTROS?

     La enfermedad es más contagiosa el primer o segundo día después de la aparición de la erupción. Sin embargo, usted continuará contagiando hasta que las ampollas no hayan formado costras, lo cual demora aproximadamente de cinco a seis días. No vaya a la escuela o al trabajo durante este período.

    Explicación

    El virus que causa la varicela (varicela zóster) puede propagarse a través de las diminutas gotitas de saliva o moco que usted expulsa cuando tose o estornuda. Usted también puede contraer varicela mediante el contacto directo con el líquido de una ampolla de varicela, proveniente de una persona infectada o de artículos como prendas de vestir que han estado en contacto con las ampollas rotas.
      
    La varicela se contagia muy fácilmente. Alrededor de nueve de cada 10 personas que están en contacto con alguien que porta el virus, contraerán la enfermedad si todavía no la han tenido.
      
    El desarrollo de la varicela demora entre una y tres semanas después de la exposición al virus. Esto se llama el período de incubación.

    ¿PUEDO CONTRAER CULEBRILLA DESPUÉS DE HABER ESTADO EXPUESTO A ALGUIEN CON VARICELA?

    No. Sin embargo, si todavía no ha tenido varicela, es posible contraerla si está en contacto con alguien que tiene culebrilla.

    Explicación

    Aún después de la desaparición de la infección con varicela, el virus que la causa (varicela zóster) permanece en los nervios de su organismo.
      
    El virus varicela zóster puede reactivarse muchos años, incluso décadas, después, causando culebrilla. Es más probable que el virus se reactive si su sistema inmunológico está debilitado, por ejemplo, a causa del estrés o de un tratamiento con corticosteroides a largo plazo. La culebrilla es una erupción muy dolorosa de pequeñas vesículas rojas y elevadas. La erupción aparece en un lado del cuerpo y en un área, en general, en su pecho.
      
    El líquido de las ampollas de las personas con culebrilla contiene el virus varicela zóster. Por lo tanto, si está en contacto con este líquido puede contraer el virus si todavía no ha tenido varicela.
      
    Como el virus en las personas con culebrilla no se propaga mediante la tos o los estornudos, la infección no es tan contagiosa como la varicela.

    ¿PUEDO VIAJAR EN AVIÓN SI TENGO VARICELA?

    No. Si usted tiene varicela, viajar en avión no está permitido hasta que las ampollas se hayan convertido en costras, ya que puede propagar la infección y contagiar a los demás pasajeros. Esto generalmente demora alrededor de seis días.
      

    Explicación

    Puesto que la varicela puede propagarse a través de las diminutas gotas de saliva o moco que se expulsan cuando se tose o estornuda, viajar en un área cerrada, como en aviones, implica un gran riesgo para los demás pasajeros de contraer el virus.
      
    Usted debe esperar aproximadamente seis días después de contraer la infección, o hasta que la última ampolla se haya reventado y se haya formado una costra, antes de poder viajar. Además debe consultar las normas de la aerolínea e informar a su aseguradora.

    TENGO VARICELA. ¿HAY ALGUIEN A QUIEN DEBA EVITAR? ¿POR CUÁNTO TIEMPO

     

    Sí. Si usted tiene varicela, debe intentar evitar el contacto con determinadas personas mientras pueda contagiarlas. Esto incluye a personas con sistemas inmunológicos debilitados, mujeres embarazadas y bebés recién nacidos, ya que son más propensos a tener complicaciones por la varicela si se contagian.

    Explicación

    Si usted tiene varicela, puede contagiar a otras personas desde uno o dos días antes de la aparición de la erupción, hasta cuando las ampollas forman costras, lo cual sucede, en general, cinco o seis días después.
      
    La varicela puede afectar el desarrollo de un bebé por nacer, por lo que es importante evitar a las mujeres embarazadas que no han tenido varicela. Las personas con sistemas inmunológicos debilitados y los bebés son más propensos a tener complicaciones por la varicela.
      
    Debido a estos riesgos, es mejor no salir en público si tiene varicela, o informar a las personas con las que estará en contacto que usted tiene varicela para que ellos le hagan saber si eso constituye un problema.

Más información

FUENTES

  • Chickenpox. eMedicine. www.emedicine.medscape.com, publicado el 20 de junio de 2011
  • Chickenpox – varicella zoster. Health Protection Agency. www.hpa.org.uk, consultado el 26 de agosto de 2011
  • Varicella (chickenpox) vaccine Q&A. Centers for Disease Control and Prevention. www.cdc.gov, publicado en junio de 2009
  • Chickenpox. The Merck Manuals. www.merckmanuals.com, publicado en mayo de 2007
  • Simon C, Everitt H, Kendrick T. Oxford handbook of general practice. 3ª edición. Oxford: Oxford University Press, 2010: 650-651
  • Chickenpox. Prodigy. www.prodigy.clarity.co.uk, publicado en enero de 2008
  • Chickenpox. BMJ Best Practice. www.bestpractice.bmj.com, publicado el 11 de abril de 2011
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  • Personal communication, Dr Robert Read, Professor of Infectious Diseases and Honorary Consultant Physician, Sheffield University, 17 de octubre de 2011
  • Pediatric chickenpox. eMedicine. www.emedicine.medscape.com, publicado en septiembre de 2011
  • How vaccines prevent disease. Centers for Disease Control and Prevention. www.cdc.gov, publicado en agosto de 2009
  • Who needs chickenpox vaccine. Centers for Disease Control and Prevention. www.cdc.gov, publicado en abril de 2012
  • Joint Formulary Committee. British National Formulary. 63ª edición. Londres: British Medical Association and Royal Pharmaceutical Society of Great Britain; 2012
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